San Lorenzo fuori le mura, una delle prime basiliche di Roma

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Tra la basilica di San Lorenzo e il Cimitero Monumentale del Verano si sviluppa la maggiore area urbana dedicata alla memoria dei defunti, sin dall’antichità, infatti, questa parte della città venne scelta come luogo di sepoltura. Ai tempi dell’antica Roma la zona si trovava fuori dal circuito murario in ottemperanza a quanto stabilito dalle Leggi delle XII Tavole che vietavano le sepolture in città. Verso gli ultimi secoli dell’Impero nel cimitero allora esistente fu inumato Lorenzo, diacono della comunità cristiana che fu martirizzato per mezzo della graticola. Il suo culto conobbe da subito un grandissimo seguito tanto che proprio in suo onore si costruì una delle prime basiliche della città per volere dell’imperatore Costantino.

Così nel 330 l’imperatore finanziò la costruzione di un grandissimo edificio da utilizzare per le sepolture dei fedeli e per ricordare la morte di Lorenzo. Il pavimento di questo edificio era interamente ricoperto di tombe e quando lo spazio pavimentale iniziò a scarseggiare si cominciarono a sfruttare le grandi pareti delle tre navate. I fedeli, infatti, credevano che una sepoltura nei pressi del martire li avrebbe favoriti nella vita ultraterrena: San Lorenzo avrebbe potuto intercedere per loro presso Dio nel giorno del Giudizio Universale.

Di questa grande basilica oggi non restano tracce visibili ma sono state ritrovate delle mura ad essa pertinenti durante gli scavi del vicino cimitero Verano.

La basilica costantiniana rimase in attività per oltre due secoli e mezzo fino a quando papa Pelagio II nel 580 costruì un nuovo edificio direttamente sulla tomba del martire. Un ulteriore stravolgimento avvenne con papa Onorio III nel XIII secolo: la basilica fu ingrandita, la navata della chiesa di papa Pelagio diventò il presbiterio della nuova costruzione, e “girata” di 180 gradi sul suo asse per adattarsi alla nuova viabilità.

 

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